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Recuerdo

Historia de la mina de hierro El Tofo en La Higuera

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Los primeros indicios sobre la existencia de mineral de hierro en El Tofo, datan de 1840, cuando Ignacio Domeykorealizó un estudio sobre algunos minerales de Chile: oro, plata, cobre y hierro.

El investigador registra el hallazgo de una especie de arcilla blanca que abundaba sobre los cerros y posteriores yacimientos de hierro en la región de Coquimbo (Cleary: 1999, p. 8).

El complejo minero El Tofo, ubicado al norte de La Serena, contaba con características favorables y adversas para su explotación.

La mina se encontraba ubicada en un lugar de difícil acceso, pero las excelentes condiciones del yacimiento invitaban a desafiar las dificultades geográficas para llevar a cabo la extracción del mineral (Millán: 1999, p. 69).

La explotación de El Tofo se remonta al año 1870. Inicialmente sus propietarios fueron Eulogio Cerda y Félix Vicuña.

Entre 1908 y 1955 pasó a ser propiedad de capitales franceses.

Tiempo después, su eficiente explotación hizo que la compañía norteamericana The Bethlehem Steel Corporation, arrendara El Tofo por un plazo de 30 años e iniciara su explotación permanente.

Esta iniciativa estuvo acompañada de un proyecto de mejoramiento de las instalaciones del complejo, y en la implementación de tecnología avanzada para la extracción y exportación del hierro (Millán: 1999, p. 70).

En 1915 se inicia la renovación de la infraestructura para la explotación del hierro, que incluyó la incorporación del primer ferrocarril eléctrico de Sudamérica, y la instalación de un dique artificial para el atraque de las embarcaciones.

Estas transformaciones constituyeron para la época todo un proceso de innovación en materia tecnológica, lo que coincidió con las excelentes condiciones de explotación del yacimiento (Millán: 1999, p. 71).

El Tofo: recorrido histórico durante su apogeo como centro minero

  • 1870-1908: Eulogio Cerda y Félix Vicuña fueron los primeros dueños de este complejo. Posteriormente pasa a propiedad exclusiva de Cerda, quien fue el primer ingeniero en minas titulado en Chile (Cleary: 1999, p. 9).
  • 1908-1955: En 1908 la empresa francesa, Hauts, Fourneaux, compra el yacimiento para su explotación. Posteriormente arriendan el complejo a la compañía norteamericana Bethlehem Chile Iron Mines Company. Estos contratos fueron sistemáticamente renovados, hasta que en 1955 la explotación del mineral comienza a disminuir debido a su agotamiento (Cleary: 1999, p. 10).
  • 1955-1971: Durante este período se comienzan a buscar nuevos puntos de explotación debido al agotamiento del mineral. La compañía norteamericana compra nuevos terrenos en donde se inicia un proceso de investigación y explotación de los nuevos hallazgos (Cleary: 1999, p.11).
  • 1971-1981: Durante el gobierno del Presidente Salvador Allende, se produce la nacionalización de El Tofo, anexándose con la Compañía de Acero del Pacífico (CAP), la que también se transformó en una empresa netamente estatal. Durante la dictadura, esta compañía es privatizada de manera paulatina y se funda la Compañía Minera del Pacífico (CMP), en el marco de nuevos proyectos políticos, económicos y sociales. Actualmente esta empresa sigue siendo propietaria de El Tofo (Cleary: 1999, p. 11).

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Desierto Florido en La Higuera

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Este fenómeno comienza en la comuna de La Higuera, expandiéndose hacia el norte, principalmente en los territorios del desierto de Atacama.

Allí se puede observar cómo numerosas especies vegetales y hermosas flores silvestres sobreviven a la sequía, manteniendo sus semillas en estado de latencia, las que brotan en ciertos años (entre septiembre y noviembre) tras recibir lluvias invernales, inundando el paisaje usualmente semiárido con espectaculares manchones de colores.

En la fotografía podemos observar cómo floreció el desierto en años anteriores gracias a las lluvias.

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La historia de La Higuera

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La Higuera, fue fundada un 22 de Diciembre de 1891. Antes de su fundación, este territorio fue antiguo asentamiento humano, es el caso de su costa donde se revela por testimonios dejados, la presencia de hombres de la cultura del anzuelo de concha hacia el ano 3.400 a.c., posteriormente fue ocupado por Changos y Camanchacas que consideraron estas tierras privilegiadas para establecerse.

El nombre de esta comuna, según los cronistas, deriva de la familia que poseía la mina más importante de la zona. Aproximadamente, en el año 1844, se descubre el gran mineral de cobre de La Higuera y más tarde El Tofo, que dio una importante contribución económica a la capital regional y por supuesto al país. Su producción minera es tal que en el siglo XIX se llegó habilitar un puerto especial para explotar los minerales del puerto menor de Totoralillo, habitándose en éste, una fundación al igual que una en La Higuera.

Luego su riqueza se va agotando por lo que el puerto de Totoralillo va lentamente muriendo. Sin embargo, surge el mineral de hierro, que con su principal yacimiento en cerro El Tofo da nacimiento a un puerto de embarque, Cruz Grande, hasta donde ira a recorrer el primer tren eléctrico minero instalado en América. Hoy frente a este auge minero solo encontramos historias y testimonios que revelan lo que un día fue La Higuera.

Con sus 4.123 kms. cuadrados de superficie La Higuera abarca un territorio que va desde la cordillera hasta la costa, es así como limita al este con la Cordillera de Los Andes y al oeste con el Océano Pacífico; al sur con las comunas de La Serena y Vicuña y al norte con la III Región. La topografía en esta zona se presenta en forma accidentada con pendientes fuertes y escarpadas. Las temperaturas promedios en el interior oscilan entre 21ºC la máxima y l0ºC la mínima y las temperaturas máxima y mínima en la costa son 19,3ºC y 12,2ºC respectivamente.

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